Coryanthes speciosa

Coryanthes speciosa 11Members of the orchid genus Coryanthes are usually referred to as “bucket orchids”. Coryanthes speciosa is one of several Guatemalan species in the genus. It is a warm-growing epiphyte with deep grooves along its ovoid pseudobulbs, each of which bear two or three apical leaves. The inflorescence is lateral and drooping, and it can bear one to a few large, conspicuous flowers. The flowers are among the most complex and marvelous in the entire plant kingdom.

The labellum (specialized petal) of Coryanthes is shaped like a bucket that the two other petals and three sepals spread away from. When the flower opens, the bucket is slowly filled with a liquid secreted by the flower. Additionally, the flower gives off a fragrance that is irresistible to the males of certain species of Euglossine bees (tribe Euglossini), which are fascinating in their own right: certain males collect fragrances from several different flowers in order to create the perfect perfume with which to lure females. Drawn towards the bucket orchid as a provider of a valuable ingredient for their concoction, the bees try to scrape the sides of the labellum and fill their back legs with its coveted fragrance. Upon doing so, a bee occasionally slips into the bucket, becoming immersed in the syrupy liquid. Unable to fly out, wings stuck to its back, the bee attempts to crawl out of the sides of the bucket. The only way out of the waxy and slippery labellum, though, is through a special orifice.

When the bee tries to escape through this opening, the hole tightens around the bee, which becomes trapped. At the same time, the flower’s pollinia (hardened packets of pollen found in orchids and a few other flowers) attach themselves to the bee’s back. Once the pollinia are glued to the bee’s back, the opening relaxes and the bee is finally free to escape. If it happens to fly away and land on another Coryanthes and then fall into another bucket, it deposits the pollinia in the stigma (the sticky pollen-receiving part of a flower usually associated with a pistil) while attempting to escape through the same opening, thus achieving pollination.

21 Coryanthes speciosa 38I grow my bucket orchid indoors because the climate of Guatemala City is a bit too cool for it. When it bloomed this year I took it out to the garden, wishing to photograph it against a backdrop of foliage. Within 90 seconds a Euglossine bee had found its way to my Coryanthes (you can see the darling in the picture on the left). I only ever see these bees when any of my Stanhopea specimens are in bloom. I find the scent of Coryanthes speciosa faint but unique: it’s the only flower I have ever smelled that emits a fragrance reminiscent of incense – perhaps myrrh.


Coryanthes speciosa es una de varias especies guatemaltecas del género Coryanthes. Es una epífita de clima cálido que tiene ranuras profundas en sus pseudobulbos ovoides. Cada pseudobulbo posee dos o tres hojas apicales y una inflorescencia lateral, colgante, con una, dos, o tres flores grandes y vistosas. Las flores de Coryanthes están entre las flores más complejas y fascinantes en el reino vegetal.

El labelo (pétalo especializado) de Coryanthes tiene forma de cubeta; los otros dos pétalos y tres sépalos se abren en dirección opuesta al labelo. Cuando se abre la flor, la cubeta se llena de un líquido que la misma flor secreta. La flor también produce una fragancia que es irresistible para los machos de ciertas especies de abejas euglosinas (tribu Euglossini) que también son fascinantes. Los machos de algunas especies de euglosinas recolectan fragancias de varias diferentes flores para crear un perfume con el cual atraen a las hembras. Atraídos a la Coryanthes como proveedora de uno de los ingredientes de su preciada pócima, las abejas tratan de raspar los lados del labelo y llenar sus patas traseras de la sustancia aromática que produce la flor. Al hacerlo, una abeja ocasionalmente se resbala y cae en el interior de la cubeta, empapándose en el líquido viscoso que hay adentro. Incapaz de salir volando, con sus alas pegadas a su espalda, la abeja intenta salir de la cubeta gateando. La única manera de salir del labelo resbaloso y ceroso, sin embargo, es a través de un orificio especial.  

21 Coryanthes speciosa 10Cuando la abeja intenta escapar a través de esta abertura, queda atrapada en el hoyo que se contrae a su alrededor. Al mismo tiempo, las polinias de la flor (las masas sólidas de polen producidas por las orquídeas y algunas otras flores) se pegan a la espalda de la abeja. Al estar firmemente pegadas las polinias, el agujero se relaja y la abeja puede por fin escapar. Si vuela hacia otra Coryanthes y luego se resbala y cae dentro de su cubeta, deposita las polinias en el estigma (la parte pegajosa de la flor que recibe el polen, generalmente asociada con el pistilo) al intentar escapar por la misma abertura, polinizando la orquídea.

Mantengo mi Coryanthes speciosa adentro de la casa porque el clima de la Ciudad de Guatemala es un poco frío para la especie. Este año, cuando floreció, la saqué al jardín con la intención de fotografiarla frente a un fondo frondoso. Apenas habían pasado 90 segundos cuando una abeja euglosina se encontraba volando a su alrededor (pueden apreciarla en la segunda foto). Casi solo veo a estas abejas en mi jardín cuando está en flor alguno de mis especímenes de Stanhopea. La fragancia de C. speciosa es tenue pero incomparable: es la única flor a la que le he sentido un aroma a incienso – quizás mirra.


Coryanthes speciosa Hooker 1831


About Challen Willemsen

Passionate about orchids and the Dharma, I'm a lover of this planet wandering through a garden. Intermittently I'm an ecologist, a graphic designer, an editor, a translator, a Spanish teacher, a writer, a gardener, a photographer, and occasionally a poet. Though I studied environmental science focused on ecology, in my heart I'm a botanist. También soy un amante de Guatemala, enamorado de sus bosques y sus epífitas.

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