Catasetum integerrimum

ImageCatasetum integerrimum is an extraordinary orchid in many respects. Unlike the flowers of most plants, which bear both pistils and stamens, the flowers of Catasetum are either male or female: they produce either pollen or ovules, but never both. Furthermore, the blooms hardly seem like plant parts at all. I’ve heard them called astronauts, spooks, and monks – with little aliens popping out of their stomachs. The labellum of these flowers is positioned at the top and shaped like a hood. The petals and sepals point downwards (in the male flowers) and are shaped like arms and legs in robes. The female flowers look more like otherworldly squids. Their “hoods” are much larger and their sepals and petals point slightly out.

Catasetum grows as an epiphyte in mostly hot and humid environments. In Guatemala it can be found in both the Atlantic and the Pacific coasts, and in the northern lowlands (although I took a picture of one in situ in Santiago Atitlán, and I have found numerous young plants growing in the city). It’s an elegant plant, fascinating in its bizarreness. The pseudobulbs are large, club-shaped, and covered in whitish imbricating sheaths. The leaves are large, beautiful, thin and plicate during the rainy season, but they are shed in the dry season. The inflorescence emerges from the base of the pseudobulb and can consist of a dozen or so monks or squids, in clusters or in a row.

Monks and squids are borne on separate plants. Whether a plant produces female or male flowers depends on the conditions under which it grows, but it’s not unusual to see plants growing next to each other bearing flowers of different sexes. The plants shown in the pictures grow in Retalhuleu and bloom around Semana Santa. The top photo shows the male “monks” while the bottom photo shows the female “squids”.


ImageCatasetum integerrimum es una orquídea extraordinaria en diferentes sentidos. Las flores de la mayoría de plantas tienen estambres y también pistilos. Las flores de Catasetum, sin embargo, producen ya sea polen u óvulos, pero nunca ambos – es decir, son masculinas o femeninas. Además, las flores apenas parecen partes de una planta. He escuchado que les dicen astronautas, fantasmas, y monjes – con pequeños extraterrestres saliendo de sus torsos. El labelo de estas orquídeas está posicionado en la parte superior, y tiene forma de capucha. Los pétalos y sépalos apuntan hacia abajo (en las flores masculinas) y tienen la forma de brazos y piernas en una bata. Las flores femeninas quizá se asemejan a calamares extraterrestres. Sus “capuchas” son mucho más grandes y sus sépalos y pétalos se abren hacia fuera.

Los Catasetum crecen como epífitos en climas más que todo calientes y húmedos. En Guatemala se encuentran en las costas del Atlántico y del Pacífico, y en las tierras bajas del norte (aunque yo le tomé foto a uno in situ en Santiago Atitlán, y he encontrado varias plantas jóvenes en los árboles de la ciudad capital). Es una planta elegante y fascinantemente extraña. Los pseudobulbos son grandes e hinchados y están cubiertos de unas fundas blancuzcas intercaladas. Las hojas durante el invierno son grandes, elegantes, delgadas y plegadas, pero cuando llega el verano se secan y se caen. La inflorescencia nace de la base del pseudobulbo y puede tener hasta una docena de monjes o calamares, en racimos o en una fila.

Los monjes y los calamares se forman en plantas diferentes. Las condiciones bajo las cuales la planta crece determinan si la planta da flores masculinas o femeninas, pero no es raro ver plantas con flores de sexos diferentes creciendo una al lado de la otra. Las plantas en las fotos viven en Retalhuleu y florecen alrededor de Semana Santa. La foto superior muestra a los “monjes” masculinios y la inferior muestra a los “calamares” femeninos.


About Challen Willemsen

Passionate about orchids and the Dharma, I'm a lover of this planet wandering through a garden. Intermittently I'm an ecologist, a graphic designer, an editor, a translator, a Spanish teacher, a writer, a gardener, a photographer, and occasionally a poet. Though I studied environmental science focused on ecology, in my heart I'm a botanist. También soy un amante de Guatemala, enamorado de sus bosques y sus epífitas.


  1. Kiffie Eagle


    • Hello there! I have no idea where you’d be able to find one. I live in Guatemala City and the orchids in my collection have mostly been rescued from fallen trees. Catasetum integerrimum is relatively common in the Pacific lowlands of Guatemala. =)

  2. Lilian Cabello-Campos

    Love your article and the fact that you included the spanish portion of the plant description. THANK YOU>

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