Ceiba

ImageCeiba pentandra, the Silk Cotton tree, is especially dear to me for a number of reasons: it is a massive emergent tree (meaning it towers above the rest of the rainforest canopy) that can support thousands of epiphytes, it was sacred to the Maya, and it is the national tree of Guatemala. It is native to Mexico, Central America, northern South America, the Caribbean, and tropical Western Africa (as the variety Ceiba pentandra var. guineensis, known commonly as Kapok).

Ceibas long belonged to the Bombacaceae family, but recent taxonomical opinion places them within the Malvaceae, in the subfamily Bombacoideae. The trees grow up to 70 meters tall, with enormous trunks often covered with large conical spines which are slimmer and sharper on younger trees. They are frequently supported by large buttress roots. The leaves are compound, with 5 to 9 leaflets, and the flowers are small and white. The seed pods produce small seeds surrounded by a cotton-like fiber that enables them to be blown across large distances by the wind.

Ceibas were commonly planted by the Spaniards in town plazas around the country, where many still serve as shade for markets. In Maya cosmology, the massive Ceiba bole represented a link between the underworld, the earth, and the heavens. It was declared Guatemala’s national tree in 1955. The Ceiba in the picture grows in Tikal National Park in Petén.

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Ceiba pentandra, en Guatemala llamada simplemente Ceiba, es un árbol particularmente importante para mí, por varias razones. Es un gigantesco árbol emergente (lo cual significa que su altura sobrepasa la copa del resto de árboles en el bosque tropical) que puede sostener a miles de epífitas, era sagrado para los mayas, y es el árbol nacional de Guatemala. Es un árbol nativo de México, Centroamérica, el norte de Sudamérica, el Caribe y los trópicos de África Occidental (en donde se encuentra como la variedad Ceiba pentandra var. guineensis, comúnmente conocido como Kapok.)

Por mucho tiempo las ceibas pertenecieron a la familia Bombacaceae, pero últimamente los taxónomos las colocan dentro de la familia Malvaceae, bajo la subfamilia Bombacoideae. El árbol puede alcanzar hasta los 70 metros de altura, con un enorme tronco que muchas veces está cubiertos de grandes espinas cónicas, delgadas y punteadas en árboles jóvenes. Comúnmente poseen raíces basales muy gruesas, como pilares que ayudan a soportar su gran peso. Las hojas son compuestas, con 5 a 9 hojitas, y las flores son pequeñas y blancas. Las cápsulas producen semillitas rodeadas de una fibra algodonosa que las permite ser acarreadas por el viento a través de largas distancias.

Los españoles sembraron ceibas en los parques centrales de muchos pueblos guatemaltecos, donde por lo general todavía sirven de sombra para los mercados. En la cosmología maya, el gran tronco de la ceiba representaba un vínculo entre el inframundo, la tierra, y los cielos. La ceiba fue declarada árbol nacional guatemalteco en 1955. La foto muestra una especialmente fácil de reconocer que crece en el Parque Nacional Tikal, en el Petén.

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Ceiba pentandra (L.) Gaertn. 1791.

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About Challen Willemsen

Passionate about orchids and the Dharma, I'm a lover of this planet wandering through a garden. Intermittently I'm an ecologist, a graphic designer, an editor, a translator, a Spanish teacher, a writer, a gardener, a photographer, and occasionally a poet. Though I studied environmental science focused on ecology, in my heart I'm a botanist. También soy un amante de Guatemala, enamorado de sus bosques y sus epífitas.

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