Epiphytes ~ Epífitas

Anacheilium radiatum is a medium-sized, fragrant orchid that either grows on trees (as an epiphyte) or on rocks (as a lithophyte). And here I must introduce some terminology, as I will inevitably be writing a lot about orchids. Some orchids are terrestrial, like most other plants, but the majority of orchids are epiphytic, especially in the tropics, and the vast majority of those I will write about will fall into this category.

Epiphytes are not parasites. They don’t stick their roots into a tree’s stems to feed off of their xylem or phloem; they merely attach themselves onto a tree’s bark superficially. They obtain nutrients from decaying matter and detritus blown onto them by the wind or washed onto them from the branches of the tree by rainwater.

Living up in the canopy allows epiphytes to receive more sunlight than if they were growing close to the ground, in the shade of trees, bushes, and other plants. However, a tree’s bark has a limited water-holding capacity when compared to the soil. This has led to a number of adaptations in the epiphytes, from water collection between leaves in the bromeliads to thickened sponge-like roots in orchids and arums. The absorbent tissue that surrounds the roots of epiphytic orchids is called the velamen, and it aids in the rapid uptake of water that is then stored either in the roots themselves or in fleshy leaves or pseudobulbs. The pseudobulbs are the green, thickened, bulb-like stems of orchids, and they can take on many different forms, from spherical to elongated, with many shapes in between.

The orchid shown in the picture lives in the Sierra de las Minas, in the department of Zacapa. They grow quite abundantly in some localities, on rocks and on different trees, especially figs (Ficus sp.) and oaks (Quercus sp.). They are mid-year bloomers, from about April through July.

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Anacheilium radiatum es una orquídea fragante de tamaño mediano que crece en árboles (cuando es epífita) o sobre rocas (cuando es litófita). Aquí es donde debo presentar alguna terminología, ya que inevitablemente estaré hablando mucho sobre orquídeas. Algunas orquídeas son terrestres, como casi todas las plantas, pero la mayoría de las orquídeas son epífitas, especialmente en los trópicos, y la gran mayoría de las que escribiré caben en esta categoría.

Las epífitas no son parásitas. No meten sus raíces en los tallos de los árboles sobre los cuales crecen, alimentándose de su xilema o floema; simplemente se anclan superficialmente a la corteza del árbol. Obtienen nutrientes de la materia orgánica y el detrito que el viento les sopla o que la lluvia les lava de las ramas del árbol.

Vivir en las copas de los árboles les permite a las epífitas recibir más luz solar de la que recibirían si crecieran en el suelo, bajo la sombra de árboles, arbustos y otras plantas. Sin embargo, la corteza de un árbol tiene una capacidad de retención de agua menor que la de la tierra. Esto ha resultado en varias adaptaciones en las epífitas, desde la recolección de agua entre las hojas que presentan las bromelias hasta la presencia de raíces gruesas y esponjosas como las de las orquídeas y las aráceas. El tejido absorbente que rodea las raíces de las orquídeas epífitas se llama velamen, y permite la rápida absorción de agua, la cual después es almacenada en hojas gruesas o pseudobulbos. Los pseudobulbos de las orquídeas son los tallos verdes hinchados que pueden tener diferentes formas, desde esféricos hasta alargados, con muchas variaciones en su apariencia.

La orquídea en esta foto vive en la Sierra de las Minas, en el departamento de Zacapa. Ahí se encuentran, abundantemente en ciertas partes, creciendo en piedras y diferentes árboles, especialmente en amates (Ficus sp.) y encinos (Quercus sp.). Florecen a mediados de año, más o menos de abril a julio.

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Anacheilium radiatum (Lindley) Pabst, Moutinho & A. V. Pinto. 1981. Synonym: Prosthechea radiata (Lindley) W. E. Higgins. 1997.

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About Challen Willemsen

Passionate about orchids and the Dharma, I'm a lover of this planet wandering through a garden. Intermittently I'm an ecologist, a graphic designer, an editor, a translator, a Spanish teacher, a writer, a gardener, a photographer, and occasionally a poet. Though I studied environmental science focused on ecology, in my heart I'm a botanist. También soy un amante de Guatemala, enamorado de sus bosques y sus epífitas.

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